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美国宇航局透露,哈勃的80亿美元接班人将遭遇重大延误

发布时间:2018-05-17  点击数:[12]

美国宇航局将推迟将其雄心勃勃的詹姆斯韦伯太空望远镜(JWST)推出近一年,直到2020年5月左右。这可能会推动这项任务 - 有史以来最复杂的太空科学望远镜 - 的成本超过8美元美国国会设定的限额为十亿美元。这是自从美国宇航局在2011年修改其计划之后的第一次重大挫折,经过多年的时间表和成本上升后。

美国宇航局3月27日宣布延期,称工程师需要更多时间在加利福尼亚雷东多海滩的主承包商诺斯罗普·格鲁曼公司组装并测试航天器部件。除了其他问题之外,保护观景台6.5米镜面的可折叠网球场大小的遮阳罩在测试过程中比预期的要折叠并重新折叠数周。

“坦率地说,测试完成的时间比预期的要长,”NASA的代理行政人员Robert Lightfoot告诉记者。

该机构没有说延迟会花多少钱,但有些估计表明,它可能会增加几亿美元的项目。近几年来,国会一直在努力压制NASA降低望远镜和其他未来任务的成本。

这一延迟将更广泛地影响美国宇航局的天体物理学预算,包括下一个大型计划空间天文台 - 宽视场红外测量望远镜(WFIRST)。该机构的目标是在未来几年在WFIRST上投入更多资金,因为它对JWST的贡献缩小了,从一个任务的开始到另一个任务的开始结束。现在,JWST延迟可能会给WFIRST带来复杂问题。上个月,唐纳德特朗普总统提出取消WFIRST;天文学家提出抗议,国会现在以1.5亿美元注入资金恢复了它。

美国天文学家将JWST和WFIRST列为最重要的大型太空任务,分别对其于2000年和2010年发布的科学重点的十年调查。

不中

在一个独立的专家委员会本月结束之后,NASA推迟了JWST的发射,该项目无法实现2019年6月发射的目标。该机构最近转向了该目标,放弃了自2011年重启该项目以来它旨在于2018年10月发布的日期。现在又有一个独立小组 - 由前航天业务主管汤姆 - 扬担任主席 - 将审查该项目的时间表。根据这些评论,NASA将在未来几个月内决定更具体的发射目标。

“在进入太空之前,我们有一把手能够做到这一点,”美国宇航局科学副部长Thomas Zurbuchen说。

直到最近,项目经理才能够通过在各地移动工作任务来处理日程安排问题。例如,工程师决定在休斯顿的美国宇航局约翰逊航天中心将其望远镜的镜子清洗干净,然后将其运往诺斯罗普拥挤的航天器组装工厂。

诺斯罗普员工现在每天24小时工作3班,但无法同时处理足够的零件以保持按时完工。美国政府问责局上个月报告说,工人数量的增加正在增加该项目的总体成本。

还有其他问题。 2017年4月,技术人员在测试过程中施加了过高的电压,损坏了推进系统中需要一个多月才能更换的部件。 10月份,工程师发现了由于“工艺错误”导致的几次在阳光下的眼泪。在部署测试期间,五层遮阳棚的一部分被遮住了。

美国国家航空航天局将派高级管理人员前往加利福尼亚州,确保诺斯罗普工厂始终有一位经理出席。诺斯罗普在一份声明中表示,它“坚定不移地致力于NASA,确保James Webb太空望远镜的成功整合,发射和部署”。

计划混乱

所有的测试都是至关重要的,因为JWST将在距离地球大约150万公里的轨道上运行,而哈勃太空望远镜无法为宇航员提供服务。 JWST将比哈勃望远镜强100倍,并将主要以红外波长探测宇宙。它旨在探索的许多天体现象包括宇宙中形成的第一批恒星和星系,以及太阳系内外的行星。

美国宇航局已经要求科学家们在下周之前提交JWST的第一套观测提案,但该机构已经取消了截止日期。西雅图华盛顿大学的一位天文学家艾米莉列维斯克说:“我们宁愿它晚些时候发射并且完成任务,而不是赶时间并且遇到问题,”他一直在制定提案。 “但是会有很多人考虑这对天文学和未来任务意味着什么。”

“Zurbuchen说他正在开始讨论天文学家是否应该延迟下一次年度调查,该调查预定在2020年进行。”如果我们掌握了Webb的实际数据,或者之前呢?“他问。

跟着钱

延迟意味着美国宇航局需要同意与欧洲空间局达成一个新的时间表,该机构将从法属圭亚那的太空港启动JWST。美国宇航局还必须弄清楚如何处理额外费用 - 也许是把它们从JWST的运营预算中拿出来,惩罚诺斯罗普或者延迟WFIRST或其他项目。 Lightfoot说,迄今为止,NASA已经在该项目上花费了73亿美元。花费超过80亿美元需要由国会重新批准。

WFIRST最近在自己的独立审查后进行了削减成本的工作。特派团管理人员正在削减其一些科学能力,以使其低于32亿美元的预算上限。

JWST和WFIRST在技术上截然不同,纽约市空间探索组织Boldly Go Institute的首席执行官Jon Morse和NASA天体物理学部门的前负责人Jon Morse说。 JWST涉及从未经过测试的复杂设计,如巨大的遮阳板。 WFIRST将使用广为人知的2.4米镜面设计,不需要大量新技术。

“WFIRST不太可能发展与JWST相同规模的成本问题,”Morse说。

Nature 556,11-12(2018)

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